The Truth Behind Food Supplements – Weight Loss


Food Supplements


Article by Imperfettamente Elle

First Article in cooperation with a very talented Italian Medical Student and Beauty Blogger. She is passionate about cosmetics, makeup, beauty and health. She keeps rubrics of scientific curiosity and health on his Instagram profile, as well as recommending makeup and skincare. Follow her @imperfettamente.elle on Instagram

From the definition by Pubmed *1  Dietary supplements are legally defined as products intended to supplement the diet (i.e., add further nutritional value), as they contain one or more Bdietary ingredients^ (e.g., vitamins, minerals, amino acids, herbs, metabolite, extract). Moreover, dietary supplements generally are taken orally; thus, they may be found as capsules, tablets, gelatin capsules, liquids, or powders. It is clear that supplements do not replace either a meal or food or medicine, but are designed to integrate nutrition, as the term itself says. It is important to know that, while a Medicinal product has a long and complex process of 10-15 years of experiments to follow to prove its efficacy and safety (and it happens that this process is not even sufficient as for those drugs withdrawn from the market only later) , the integrator does not follow this process and, therefore, has no obligation to prove its effectiveness.

In this article I will answer two of the fundamental questions regarding integrators

The effectiveness of the supplements

The effectiveness of the supplements is not demonstrated with any study performed on the single supplement. There is a list of substances that we already know the effect, the interactions, the side effects (we know what caffeine, vitamin D does, to whom to give it and to whom not) thanks to a vast scientific literature and a company can create the its product based on one or more substances in this list without having to prove its efficacy or its safety profile of its product in any way.

“Most of the claims of benefit are not evidenced-based” [ie not supported by studies]). * 2./.

However in a wider context of “supplements” we find many, of various kinds, and most of these have real effects on the organism. If a young person, healthy and without other problems, has a vitamin deficiency, the doctor will advise him on foods to reduce his deficiency or, in some cases, the corresponding supplement to correct his deficit. In some cases it is sufficient, in other cases it goes instead from a supplement to a real drug (see for example vitamin D supplement or the totally different vitamin D drug).

In the case of deficiencies, in the case of specific problems or, again, in the case of specific phases of life (for example, a pregnant woman is strongly advised to take Vitamin B9, because the deficiency involves spina bifida and other fetal malformations), the supplements they are very important and this is why the doctors prescribe them and advise them, knowing their effects and reasons for hiring.

However, if we pause to think of all that tide of supplements of various kinds that promise weight loss (often promoted by figures that most of the time have no competence in the sector), these cannot be defined effective.


Food Supplements


What does it mean? Is it impossible for you to lose a kg by taking this substance? No, it is possible, someone will be able to make a certain supplement lose a few kilograms; but that product, for which you spend a lot of money, guarantees you neither to be safe, nor to lose weight, nor can it cure obesity (which today is recognized as a real and complex pathology).

Why does someone lose weight with a supplement, then? Because maybe it makes you lose excess fluids, or because if you want to lose weight the subject starts to go on a diet or play sports or simply because someone is working. The important thing, however, is that, to affirm that a product is effective at losing weight, studies are needed in which it is shown that it makes you lose a minimum 5% of body weight and that makes it lose to an important percentage of people, not to 5 subjects out of 100. If a product has such characteristics, it is an active ingredient of a drug and should follow the long and costly procedure of drugs (which obviously is not convenient for supplement and cosmetic companies).

“There is insufficient evidence to suggest that the natural substances tested contribute to weight loss in the obese population.”Based on an important study, found on Pub Med, one of the most important online platforms for scientific articles * 3.

Being of natural origin, do they have any side effects? Turning to side effects, just stop and think for a moment, to understand that, above all, what is natural can hurt. Do we want to give examples? Bacteria, bacterial toxins (for example the famous botulinum toxin), toxic fungi, toxic fish, red meat, the very famous nitrites and nitrates (which can be carcinogenic) found in many vegetables, and so on. What is natural is not absolutely without harmful effects (just think that many drugs, among the most important aspirin, are derived from plants). Turning to the data, the effects of excess vitamins are largely known to the scientific community, as well as the effects of excess protein (so we see how fundamental the help of an expert and the respect of the dose, exactly like for drugs ).

The increase in obesity in the world and the difficulty of finding valid official drugs with reduced side effects to such a complex pathway have paved the way for supplements that promise to lose weight. Do you know the side effects? Are they safe products? Not exactly. “Most of the side effects are minor to moderate and related to the gastrointestinal tract. However, in some cases, some extreme side effects such as liver or kidney failure have been reported. ” * 3

The conclusions of this * 3 are that “contrary to popular belief, this review suggests that the use of natural supplements to lose weight hardly contributes to significant weight loss and, in some cases, can cause harm”.

There are hundreds of studies or case reports that indicate side effects affecting the liver * 4, heart and kidneys with regard to supplements (especially with regard to the famous “metabolism activators” that activate lipolysis or block lipogenesis) .

For example in another article on PubMed it is reported the case of a woman who developed a ventricular fibrillation (which can lead to cardiac arrest and therefore to death) due to one of these products. * 5

Another very disturbing example is the withdrawal from the FDA’s trading of metabolism activators that have caused dozens of damage cases and even death in a young person who used them. * 6


Supplement used during a diet


Another huge scandal * 7 concerns, for example, Herbalife®, a company that produces food supplements, which was defined by the United States Federal Trade Commission as “scam disguised as healthy living”. In fact their products have been linked in various cases and in various parts of the world to liver damage; they also contain heavy metals, toxic compounds, bacteria and psychotropic substances. I take this opportunity to point out that the problems caused by taking a supplement can be given by the substance itself, either by the doses or by prolonged use without medical supervision, and because they interact with drugs (medical control is also important in this), but also for two other reasons I want to focus on:

1. The presence of active ingredients (ie effective molecules that can be sold only as drugs, not as supplements): for example Smart Lipo * 8, a product to lose weight, contained sibutramine which is an anorectic (reduces appetite ) and had already been withdrawn from the market as a drug and a laxative, phenolphthalein, not even approved as a drug given the evidence of carcinogenicity; another example concerns King of Romance * 9, a stimulator of sexual abilities, contained Sildenafil, the active ingredient of Viagra which is used in erectile dysfunction and which, of course, has interactions and side effects that the patient must know.

2. Contaminations: supplements are subjected to few controls (there have been in Italy supplements withdrawn because they contained cement and asbestos * 10), you are never sure what you are ingesting, please refer to this report of the Choices – NHS for more information about supplements.

Don’t buy supplements products on the internet because of the risk of side effects, but if you really want to buy a product, try searching for information on reputable sites such as the MHRA or US Food and Drug Administration (FDA) to check for known problems.

The risks are in fact both linked to drugs hidden in supplements, and to contamination (from lead, heavy metals and so on). For example you can find mycotoxins (carcinogenic or toxic) in fermented red rice, heavy metals in algae such as Spirulina and much more.

The conclusions: guide to conscious use

In Italy 3 out of 4 Italians have used at least one supplement, according to FederSalus data, more than almost all other European countries. 22% buy them because they are advertising-induced, 14% because they find them online. Many people buy them without really needing it, perhaps for articles on the web where the buyer is made to believe that “the diet is not enough”, that “vitamins make you live more” and other similar fake news, put online only to move billions that run behind the supplement market.

So we, as consumers, what should we do?

1. Remember that a varied and balanced diet is usually enough for a healthy person to provide all the necessary micro and macronutrients. You can consult a doctor or nutritionist for specific needs or to learn how to eat better if you have an incorrect diet.

2. Remember that no supplement corrects an incorrect diet. If you eat badly, you must learn to feed yourself, without believing that a pill or a drink can replace our shortcomings or remedy our excesses. It would be nice, perhaps, but unfortunately it is not.

3. Consult the doctor to assess the real necessity of the supplement, ask for the most suitable one and the brand approved by the Ministry, and to allow him to evaluate possible interactions with other drugs (from aspirin for headache, to antibiotic, up to the contraceptive pill).

4. Do not take them in doses or periods other than those recommended and stop immediately and seek medical attention in case of side effects.

5. To lose weight, use diets, support from nutritionists, psychologists if necessary, dieticians, never diets (which are only harmful) and physical activity; supplements can only be accessories.

6. Always be wary of supplements resold online, not certified and above all that promise “miracles”. They are all hoaxes.

I thank you for reading, I hope the article was useful to clarify some doubts and to give you food for thought. Translated from Italian to English by Etherne’s team 












The other sources are from the conference “Health Toxicity Risks from Food and Supplements”.

Original Article – Italian Version

Integratori alimentari: facciamo chiarezza

Food Supplements

Scritto da Imperfettamente Elle

> Integratori alimentari e Linea guida ministeriale (LGM)

Gli integratori alimentari sono: “prodotti alimentari destinati as integrare la comune dieta e che costituiscono una fonte concentrata di sostanze nutritive, le quali le vitamine e i minerali, o di altre sostanze aventi un’effetto nutritivo o fisiologico, in particolare, ma non in via esclusiva, aminoacidi, acidi grassi essenziali, fibre ed estratti di origine vegetale, sia monocomposti che pluricomposti, in forme predosate”

Dalla definizione*1 del Ministero della Salute si evince chiaramente che gli integratori non sostituiscono né un pasto, né alimenti, né Medicinali, ma sono pensati per integrare, come dice il termine stesso, l’alimentazione. È importante sapere che, mentre un Medicinale ha un lungo e articolato iter di 10-15 anni di sperimentazioni da seguire per dimostrare la sua efficacia e sicurezza (e capita che questo iter non sia nemmeno sufficiente come per quei farmaci ritirati dal commercio solo successivamente), l’integratore non segue questo iter e, dunque, non ha obbligo di dimostrare la sua efficacia.

In questo articolo risponderò a due dei quesiti fondamentali che riguardano gli integratori, quesiti su cui spesso si dibatte nel web:

  1. Hanno effetto? Ad esempio, fanno dimagrire?
  2. Essendo prodotti di origine naturale, è vero che non fanno mai male?

L’efficacia degli integratori

L’efficacia degli integratori non viene dimostrata con nessuno studio effettuato sul singolo integratore. Esiste un elenco di sostanze di cui già conosciamo l’effetto, le interazioni, gli effetti collaterali (sappiamo cosa fa la caffeina, la vitamina D, a chi darle e a chi no) grazie a una vasta letteratura scientifica e un’azienda può creare il suo prodotto a base di una o più sostanze presenti in questo elenco senza dover dimostrare in alcun modo la sua efficacia o il suo profilo di sicurezza del suo prodotto.

Most of the claims of benefit are not evidenced-based

(“La maggior parte delle dichiarazioni di beneficio [degli integratori] non sono basate sull’evidenza [ovvero non sono supportate da studi]). *2

Tuttavia nel grosso calderone “integratori” ne troviamo tantissimi, di vario genere, e la maggior parte di questi hanno reali effetti sull’organismo. Se un giovane, sano e senza altri problemi, ha una carenza vitaminica, il medico procederà a consigliargli alimenti per ridurre la sua carenza o, in alcuni casi, l’integratore corrispondente per correggere il suo deficit. In alcuni casi è sufficiente, in altri casi si passa invece da un integratore a un vero e proprio farmaco (vedi ad esempio integratore di vitamina D o il farmaco a base di vitamina D, totalmente differenti).

Nel caso di carenze, nel caso di problematiche specifiche o, ancora, nel caso di fasi specifiche della vita (ad esempio a una donna in gravidanza si consiglia fortemente di assumere Folati, perché la carenza comporta spina bifida e altre malformazioni fetali), gli integratori sono importantissimi ed è per questo che i medici li prescrivono e li consigliano, conoscendone effetti e motivi di assunzione.  

Tuttavia, se ci soffermiamo a pensare a tutta quella marea di integratori di vario genere che promettono perdite di peso (spesso promossi da figure che la maggior parte delle volte non hanno alcuna competenza nel settore), questi non possono essere definiti efficaci.

Cosa significa? È impossibile che perdiate un kg assumendo questa sostanza? No, è possibile, a qualcuno potrà far perdere qualche kg un certo integratore; ma quel prodotto, per cui si spendono parecchi soldi, non vi garantisce né di essere sicuro, né di dimagrire, né può curare l’obesità (che ad oggi è riconosciuta come vera e propria e complessa patologia).

Perché qualcuno dimagrisce con un integratore, dunque? Perché magari fa perdere liquidi in eccesso, oppure perché volendo dimagrire il soggetto inizia a mettersi a dieta o a fare sport oppure semplicemente perché su qualcuno funziona. La cosa importante tuttavia è che, per affermare che un prodotto sia efficace a perdere peso, servono degli studi in cui si dimostra che faccia perdere un 5% minimo di peso corporeo e che lo faccia perdere a una % importante di persone, non a 5 soggetti su 100. Se un prodotto ha tali caratteristiche, è un principio attivo di un farmaco e dovrebbe seguire il lungo e costoso iter dei farmaci (che ovviamente non conviene ad aziende di integratori e cosmetici).

 Ci sono insufficienti evidenze che suggeriscono che le sostanze naturali esaminate contribuiscano alla perdita di peso nella popolazione obesa.

Tratto da un importante studio, trovato su Pub Med, una delle più importanti piattaforme online di articoli scientifici *3.

 Essendo di origine naturale, non hanno effetti collaterali?

Passando agli effetti collaterali, basta fermarci un istante a riflettere, per capire che anche e soprattutto ciò che è naturale può fare male.

Vogliamo fare degli esempi? Batteri, tossine batteriche (ad esempio la famosa tossina botulinica), funghi tossici, pesci tossici, la carne rossa, i famosissimi nitriti e nitrati (che possono essere cancerogeni) presenti in tantissime verdure, e via dicendo. Ciò che è naturale non è assolutamente privo di effetti dannosi (basti pensare che molti farmaci, tra i più importanti l’aspirina, derivano da piante). 

Passando ai dati, gli effetti da eccesso di vitamine sono in larga parte noti alla comunità scientifica, come anche gli effetti da eccesso di proteine (quindi vediamo come sia fondamentale l’aiuto di un esperto e il rispetto della dose, esattamente come per i farmaci).

L’incremento dell’obesità nel mondo e la difficoltà di trovare farmaci ufficiali validi e con ridotti effetti collaterali a una patologia così complessa hanno aperto la strada agli integratori che promettono di far perdere peso.

Si conoscono gli effetti collaterali? Sono prodotti sicuri? Non proprio.

La gran parte degli effetti collaterali sono da minori a moderati e correlati all’apparato gastrointestinale. Tuttavia, in alcuni casi alcuni sono stati evidenziati effetti collaterali estremi come insufficienza epatica o renale”. *3

Le conclusioni di questo*3 sono che “contrariamente alle credenze popolari, questa revisione suggerisce che l’uso di supplementi naturali per perdere peso difficilmente contribuisce a significative perdite di peso e, in alcuni casi, può creare danni.

Ci sono centinaia di studi o di case report che indicano effetti collaterali a carico di fegato*4, cuore e reni per quanto riguarda gli integratori (soprattutto per quel che riguarda i famosi “attivatori del metabolismo” che attivano la lipolisi o bloccano la lipogenesi).

Ad esempio in un altro articolo su PubMed è riportato il caso di una donna che ha sviluppato una fibrillazione ventricolare (che può portare all’arresto cardiaco e quindi alla morte) a causa di uno di questi prodotti. *5

Un altro esempio molto inquietante è il ritiro dal commercio da parte della FDA di prodotti attivatori del metabolismo che hanno causato decine di casi di danni e addirittura un decesso in un giovane che ne faceva utilizzo. *6

Un altro enorme scandalo*7 riguarda ad esempio Herbalife®, una compagnia produttrice di supplementi almentari, che fu definita dalla United States Federal Trade Commission come “scam disguised as healthy living” (una truffa travestita da vita sana). Infatti i loro prodotti sono stati collegati in vari casi e in varie parti del mondo a danni epatici; inoltre contengono metalli pesanti, composti tossici, batteri e sostanze psicotrope. 

Ne approfitto per sottolineare che i problemi causati dall’assunzione di un integratore possono sia essere dati dalla sostanza stessa, sia dalle dosi o da un uso prolungato senza controllo medico, sia perché interagiscono con i farmaci (importante anche in questo il controllo medico), ma anche per altre due motivazioni su cui voglio soffermarmi:

  1. La presenza di principi attivi (ovvero di molecole efficaci e che possono essere vendute solo come farmaci, non come integratori): ad esempio Smart Lipo*8, un prodotto per perdere peso, conteneva sibutramina che è un anoressizzante (riduce l’appetito) ed era già stato ritirato dal commercio come farmaco e un lassativo, fenolftaleina, non approvato nemmeno come farmaco viste le evidenze di cancerogenicità; un altro esempio riguarda King of Romance*9, uno stimolatore delle abilità sessuali, conteneva Sildenafil, il principio attivo del Viagra che viene usato nella disfunzione erettile e che ha, ovviamente, interazioni ed effetti collaterali che il paziente deve conoscere.
  2. Le contaminazioni: gli integratori sono sottoposti a pochi controlli (ci sono stati in Italia integratori ritirati perché contenevano cemento e amianto*10), non siete mai sicuri di cosa state ingerendo se non per quegli integratori certificati dal ministero.

A questo link trovate l’elenco È importante dunque acquistare gli integratori in farmacia o in negozi, controllando il registro del ministero o controllando che abbiano la certificazione GMP, il certificato di buona fabbricazione. I rischi infatti sono sia legati a farmaci nascosti in integratori, sia legati alle contaminazioni (da piombo, da metalli pesanti e via dicendo). Ad esempio si possono trovare micotossine (cancerogene o tossiche) nel riso rosso fermentato, metalli pesanti nelle alghe come la Spirulina e molto altro.

Le conclusioni: guida a un uso consapevole

In Italia 3 italiani su 4 hanno utilizzato almeno un integratore, secondo i dati FederSalus, più di quasi tutti gli altri paesi Europei. Il 22% li compra perché indotto da pubblicità, il 14% perché li trova online. Moltissimi li acquistano senza averne realmente bisogno, magari per articoli sul web dove si fa credere al compratore che “non basta la dieta”, che “le vitamine fanno vivere di più” e altre fake news simili, messe in rete solo per smuovere i miliardi che girano dietro al mercato degli integratori.

Quindi noi, da consumatori, cosa dobbiamo fare?

  1. Ricordarci che una dieta varia ed equilibrata è sufficiente di solito a una persona sana a fornire tutti i micro e macronutrienti necessari. Si può consultare un medico o un nutrizionista per esigenze specifiche o per imparare a mangiare meglio se si ha una dieta scorretta.
  2. Ricordarci che nessun integratore corregge una dieta scorretta. Se ci si alimenta male, si deve imparare a nutrirsi, senza credere che una pillola o una bevanda possa sostituire le nostre mancanze o rimediare ai nostri eccessi. Sarebbe bello, forse, ma purtroppo non è così.
  3. Consultare il medico per valutare la reale necessità dell’integratore, farsi consigliare quello più adatto e la marca approvata dal Ministero, e per permettergli di valutare eventuali interazioni con altri farmaci (dall’aspirina per il mal di testa, all’antibiotico, fino alla pillola contraccettiva).
  4. Non assumerli in dosi o periodi diversi da quelli consigliati e sospendere subito e rivolgersi al medico in caso di effetti collaterali.
  5. Per perdere peso avvalersi di diete, supporto di nutrizionisti, psicologi se necessari, dietologi, mai di diete fai da te (che sono solo dannose) e di attività fisica; gli integratori possono solo essere accessori.
  6. Diffidare sempre di integratori rivenduti online, non certificati e soprattutto che promettono “miracoli”. Sono tutte bufale.

Vi ringrazio della lettura, spero che l’articolo sia stato utile a chiarire alcuni dubbi e a darvi spunti di riflessione. Per qualsiasi domanda, obiezione o critiche (se costruttive sempre ben accette), commentate qui o contattatemi su Instagram, dove tengo spesso rubriche scientifiche di questo genere:












Altre fonti derivano dalla Conferenza Rischi di tossicità per la salute da cibo e integratori:




  1. Valentina
    June 4, 2019 / 8:30 pm

    Bravissima! Articolo fatto benissimo !

    • Helena
      June 5, 2019 / 7:39 pm

      Grazie Valentina!

  2. Sara
    June 4, 2019 / 9:23 pm

    Un articolo davvero interessante e fatto bene! Un ottimo messaggio per chi spera di fare miracoli , soprattutto sul proprio corpo, usando integratori

    • Etherne
      June 5, 2019 / 7:37 pm

      Grazie Sara per il tuo commento.

    • Helena
      June 5, 2019 / 7:40 pm

      Grazie Sara per il tuo commento.

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